Микроскопические организмы (бактерии, вирусы, микроскопические грибы и др.), которые при контакте с живим организмом вызывают патологии (являются причиной болезни) называются патогенами. Также часто можно встретить более общую трактовку термина, которая включает любые факторы, относящиеся к внешней среде, если при контакте с живим организмом они могут вызывать повреждение систем, либо провоцировать возникновения заболеваний. В свою очередь, под патогенными микроорганизмами понимаются организмы, ведущие паразитический образ жизни. В растительном мире роль паразитов выполняют грибы, в животном – бактерии.

Существуют различные механизмы, посредством которых патогены воздействуют на организм хозяина, в том числе:

  • интоксикация;
  • поражение тканей и нарушение связей в них;
  • сбои в работе механизмов регуляции и т.д.

Попадая в организм хозяина, инфекционные патогенные микроорганизмы начинают активно размножаться. При этом выделяемые ими продукты жизнедеятельности оказывают негативное действие на организм носителя. Чаще всего инфекционные патогены способны мигрировать, расселяясь (инфицируя) на целые популяции хозяев. Способ передачи инфекционных патогенов может быть различным и зависит от вида патогенов.

Большинство заболеваний, возникающих вследствие инфекционного заражения, являются результатом действия определенного патогена. То есть определенное заболевание может вызывать только один вид патогенов. Если этот вид патогена был обнаружен в организме, можно говорить о развитии заболевания, связанного с его присутствием. Если патоген обнаружен не был, наличие данного заболевания исключают.