В процессе оподзоливания почвы создается кислая среда, образуются простые органические кислоты и растворимые гумусовые кислоты, при этом почвенный поглощающий комплекс насыщается водородом. В процессе разложения почвенных минералов в лесной подстилке под действием грибов растворимые продукты выносятся в нисходящем токе воды. Если увлажнение достаточное или избыточное, растворимые основания (Са, Мg и др.) активно вымываются не только из лесной подстилки, но и из верхнего почвенного слоя. Разрушаясь, минеральные вещества попадают в раствор, где минеральные или органические соединения перемещаются по почвенным горизонтам из более высоких в более низкие в форме различных солей и кислот (угольная кислота, фульвокислоты и др).

Железо и алюминий мигрируют по почвенным горизонтам, образуя простые или комплексные органические и минеральные соединения. При этом вынос Mn, Al, Fe и одновременное скопление в почве кремнезема постепенно меняет цвет верхнего горизонта, расположенного под лесной подстилкой. Почва сильно бледнеет, становится серой с белесоватым оттенком и по своим цветом напоминает древесную золу. Благодаря чему этот тип почвы получил название – подзолистой или элювиальной (скудной).

Подзолистая почва почти не имеет питательных элементов и оснований, в ней снижено содержание полуторных окислов и илистых частиц. Для подзолистого горизонта характерна кислая реакция и отсутствие структуры.

Под элювиальным формируется иллювиальный слой вымывания, который имеет бурый цвет с оттенком красного или желтого. В этом слое задерживается часть соединений, вымываемых из подстилки и подзолистого слоя. Он богат полуторными кислотами, илистыми частицами, а кислотность слоя составляет порядка 5.

Оподзоливание почвы чаще всего можно наблюдать на бескарбонатных породах или под лесами с преобладанием хвойных деревьев.